Sentirse observado

Algo te hace volver y ver a alguien mirándote; tal vez en un tren repleto de gente, o simplemente cuando estás paseando por la calle ¿Cómo supiste que te estaban vigilando?…  Puedes sentir como una intuición que está separada de tus sentidos, pero en realidad demuestra que tus sentidos, particularmente la visión, pueden funcionar de maneras misteriosas. La explicación radica en una intrigante neurociencia y, en el estudio de una extraña forma de lesión cerebral.

Intuitivamente, muchos de nosotros podemos imaginar que cuando miramos algo con nuestros ojos, las señales viajan a la corteza visual y luego tenemos la experiencia consciente de verla, pero la realidad va mucho más allá.

Una vez que la información sale de nuestros ojos, viaja por lo menos a 10 áreas distintas del cerebro, cada una con sus propias funciones especializadas. Muchos de nosotros hemos oído hablar de la corteza visual, una gran región en la parte posterior del cerebro. La corteza visual apoya nuestra visión consciente, procesando el color y los detalles finos que nos ayuda a producir la rica impresión del mundo que disfrutamos. Pero al mismo tiempo, otras partes de nuestro cerebro también están procesando diferentes piezas de información. Estas pueden estar funcionando incluso cuando no podemos percibir conscientemente algo.

Los sobrevivientes de una lesión neuronal pueden echar luz sobre estos mecanismos. Cuando un accidente daña la corteza visual, la visión se ve afectada. Si se pierde toda la corteza visual, se perderá toda visión consciente, convirtiéndose en lo que los neurólogos llaman ‘corticalmente ciego’. Pero, a diferencia de si perdemos los ojos (córnea ciega sólo en su mayoría ciegos), las áreas no corticales visuales todavía pueden funcionar.
Aunque no se puede tener la impresión subjetiva de ver nada sin una corteza visual, puede responder a las cosas capturadas por los ojos que son procesadas por estas otras áreas del cerebro.

En 1974 un investigador llamado Larry Weiskrantz acuñó el término “persiana” para el fenómeno de los pacientes que todavía eran capaces de responder a los estímulos visuales a pesar de perder toda la visión consciente debido a la destrucción de la corteza visual. Los pacientes de ese tipo no pueden leer o ver películas o cualquier cosa que requiera procesamiento de detalles, pero si son capaces de localizar las luces brillantes delante de ellos. Aunque no sienten que pueden ver nada, sus “conjeturas” tienen una precisión sorprendente. Otras áreas del cerebro visual son capaces de detectar la luz y proporcionar información sobre la ubicación, a pesar de la falta de una corteza visual. Otros estudios muestran que las personas con esta condición pueden detectar emociones en las caras y los movimientos inminentes.

Más recientemente, un estudio con un paciente ciego mostró cómo podemos sentir que estamos siendo observados, sin siquiera ver conscientemente el rostro de los observadores. Sobre este tema se trabajó con un hombre llamado AJ (los pacientes son siempre referidos por las iniciales sólo en los estudios científicos, para preservar el anonimato). AJ es un comercial que sufrió un derrame cerebral que destruyó su corteza visual, dejándolo córticamente ciego. Son pocas las personas con esta condición, por lo que AJ participó en una serie de estudios para investigar exactamente lo que alguien puede y no puede hacer sin una corteza visual. El estudio consistió en mirar cuadros de rostros que tenían los ojos dirigidos hacia adelante, mirando directamente al espectador o, que tenían los ojos apartados hacia un lado, apartando la mirada del espectador. AJ hizo esta tarea en un escáner FMRI que midió la actividad cerebral durante la tarea y, también trató de adivinar qué tipo de cara que estaba viendo. Obviamente para cualquier persona con visión normal, esta tarea sería trivial, tendría una clara impresión visual consciente de la cara que estaba viendo en cualquier momento, pero recuerde que AJ no tiene ninguna impresión visual consciente. Se siente ciego.

Los resultados de la exploración mostraron que nuestros cerebros pueden ser sensibles a lo que nuestra conciencia no es. Un área llamada amígdala, que se creía responsable del procesamiento de las emociones y de la información sobre las caras, era más activa cuando AJ miraba las caras con una mirada directa, en lugar de evitarlo. Cuando AJ estaba siendo vigilado, su amígdala respondía, aunque él no lo sabía. (Curiosamente, las conjeturas de AJ sobre dónde estaba siendo vigilado no estaban por encima de la casualidad, y los investigadores resumieron esto en su reticencia a adivinarlo).

Específicamente, este estudio demostró que podemos detectar que la gente nos está mirando dentro de nuestro campo de visión, tal vez en la esquina de nuestro ojo, e incluso si no lo hemos notado conscientemente. Muestra la base del cerebro para esa sensación sutil que nos dice que estamos siendo observados.

Así que cuando estás caminando por la calle, te das vuelta, y notas a alguien parado allí, o mira hacia arriba disimulando, puede ser que tu sistema visual no consciente esté supervisando tu ambiente mientras eras consciente de otras cosas. Puede que no sea sobrenatural, pero ciertamente muestra que el cerebro funciona de maneras misteriosas.

Como siempre, por favor comparte tus pensamientos y experiencias a continuación; con ello, estarás ayudando muy posiblemente a otras personas como tú y yo…

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